Chiang Mai - Roos van het Noorden

Chiang Mai is terecht de ‘Roos van het Noorden’ van Thailand. De bekende hoofdstad van de gelijknamige provincie, met zijn idyllische ligging aan de oevers van de Ping-rivier, fascineert met zijn unieke natuurschoon en onmiskenbare culturele en historische monumenten. Chiang Mai staat traditioneel bekend als het centrum van vakmanschap. Kunstzinnige producten gemaakt van zijde, hout, zilver, keramiek en nog veel meer, maken de stad een paradijs voor liefhebbers van kunst en kunstnijverheid.

Chiang Mai is een van de weinige plekken in Thailand waar je zowel de historische als de moderne Thaise cultuur kunt ervaren. De oude binnenstad van Chiang Mai wordt omgeven door delen van de oude stadsmuur en een gracht. Eeuwenoude tempels liggen zij aan zij met moderne winkels, goede restaurants en boetiekhotels. Chiang Mai biedt van alles: van prachtige tempels tot unieke winkelmogelijkheden en is ook gezegend met ongerepte natuur zoals bergen, watervallen en rivieren. Dit is een stad om de ultieme Thaise ervaring te beleven.

Buiten de hoofdstad strekt de provincie Chiang Mai zich uit over 20.000 km² en heeft het een aantal van de meest pittoreske landschappen van het hele koninkrijk Thailand. De vruchtbare Ping-vallei, doorkruist door rijstvelden, is omgeven door bergketens en de hele provincie is rijk aan beboste bergen, jungle-gebieden en rivieren. Er is alles te vinden wat de avontuurlijke reiziger verlangt: trektochten, raften of jeepsafari’s door een echt natuurlijk paradijs. Tokkelen door het bladerdak van het regenwoud is een favoriete bezigheid. De traditionele dorpen van de bergstammen, met hun kleurrijke tribale kostuums, staan hoog op het verlanglijstje van velen.

Korte geschiedenis van Chiang Mai

De geschiedenis van de stad is zo oud als de Thaise bevolking. Het begint nog verder naar het noorden in de stad Chiang Rai, wiens stichter, koning Mengrai de Grote, een enorm rijk regeerde dat in het noorden tot aan Chiang Saen reikte langs de Mekong-rivier. Mengrai stichtte Chiang Rai in 1281, maar sinds de Mongoolse krijgsheer Kublai Khan in 1287 het Birmese koninkrijk Pagan plunderde, realiseerde hij zich dat zijn koninkrijk werd bedreigd en tekende hij een alliantie met de heersers van Sukhothai, de voormalige hoofdstad van Thailand.

Omdat de grens naar het zuiden nu verzekerd was, voegde Mengrai in 1292 het oude Mon-koninkrijk in Haripunchai toe. Om zijn heerschappij te consolideren, stichtte hij in 1296 een nieuwe hoofdstad in de vallei van de Ping-rivier en noemde het Chiang Mai (nieuwe stad). Chiang Mai werd niet alleen de nieuwe hoofdstad en het culturele centrum van het Lanna-koninkrijk (1296-1558), het zou ook het centrum van het boeddhisme in het noorden van Thailand worden. Koning Mengrai zelf was een zeer religieuze leider, die zelfs veel van de tempels van de stad heeft gesticht die tot op de dag van vandaag belangrijk zijn.

Chiang Mai
Chiang Mai

Veel te beleven in Chiang Mai en omgeving

Er is een eindeloze lijst van wat er te zien en te doen is in Chiang Mai. Vreemd genoeg hebben toeristen Chiang Mai jarenlang gezien als de basis van waaruit ze uitstapjes konden maken naar bergstamdorpen (hill tribe villages) en voor het verkennen van andere provincies. Eenmaal in Chiang Mai worden toeristen echter verrast door het feit dat er zoveel meer andere dingen te ontdekken zijn dan de prachtige en historische tempels.

Intrigerende diversiteit onder etnische stammen, olifantenkampen, vele kook- en massagescholen, tal van buitenactiviteiten, een verscheidenheid aan handwerkshops, culturele optredens en een adembenemend landschap maken Chiang Mai tot een van de meest toeristische bestemmingen van Azië. Het gezegde ‘Eén dag in Chiang Mai is genoeg om dingen in de stad te zien’, was ooit een veel voorkomende uitdrukking. Tegenwoordig zijn twee weken misschien niet lang genoeg voor reizigers om alles te ervaren wat Chiang Mai te bieden heeft.

De oude stad Chiang Mai is een vitrine van de fascinerende culturele identiteit van het noorden met diverse dialecten, een verrukkelijke keuken, onderscheidende architectuur, traditionele waarden, levendige festivals, talloze handwerkshops en klassieke dansen. Chiang Mai is ook gezegend met een ongerepte natuur, waaronder bergen, watervallen en rivieren.

De aanwezigheid van talloze bergstammen met een schat aan unieke culturen versterkt de onderscheidende diversiteit van Chiang Mai. Trekkingen naar bergstammen, vaak gecombineerd met raften op de rivier en een bezoek aan een olifantenkamp, zijn altijd een van de grootste attracties van Chiang Mai geweest.

Tegenwoordig zijn er talloze activiteiten en attracties in de stad en de omliggende provincie, waaronder massage-instructie en golf. Bovendien kunnen bezoekers workshops bezoeken waar ze meer te weten komen over de productie van zijde en zilver en handgemaakte souvenirs kunnen kopen. Met zo’n divers aanbod aan attracties en een even grote selectie aan eet- en verblijfsmogelijkheden, is Chiang Mai een plek waar vakantiegangers kunnen genieten van de ultieme vakantie in Thailand en zich thuis zullen voelen.

Belangrijke tempels van Chiang Mai

Als we het over Chiang Mai en bezienswaardigheden hebben, horen daar natuurlijk ook de tempels bij. Er zijn honderden tempels in Chiang Mai. Sommige zijn van historisch belang, sommige bevatten prachtige kunstwerken, sommige zijn populair bij lokale boeddhisten en andere bieden buitenlanders de kans om meer te leren over het boeddhisme.

Onthoud wanneer je gaat dat een tempel (in het Thais ‘Wat’) niet alleen een toeristische attractie is. De meeste boeddhistische tempels van Chiang Mai zijn er om boeddhisten en de gemeenschap te dienen, dus er wordt van je verwacht dat je bescheiden kleding draagt en stil bent. Bijna alle boeddhistische tempels in Chiang Mai zijn gratis te bezoeken of vragen om een donatie. Hieronder een selectie van de belangrijkste tempels in de stad.

Wat Chedi Luang
Wat Sri Suphan

Wat Chedi Luang

Wat Chedi Luang is een van de belangrijkste tempels in de stad. Luang betekent ‘groot’ in het Noord-Thaise dialect en de naam is toepasselijk voor de uitgestrekte plek waar de tempel staat. Wat Chedi Luang werd gebouwd tussen de 14e en 15e eeuw en was destijds de meest indrukwekkende tempel in Chiang Mai. Het is een van de hoogste tempels in de stad, maar ooit bereikte de top van de chedi (pagode) meer dan 80 meter. Een aardbeving in 1545 beschadigde de chedi aanzienlijk en meet nu ongeveer 60 meter. Het tempelcomplex is in het verleden meerdere keren uitgebreid en gerestaureerd.

Wat Chedi Luang is ook beroemd omdat het ooit de Emerald Buddha huisvestte, een van de belangrijkste religieuze relikwieën in Thailand. Het werd verplaatst naar Wat Phra Kaeo (Tempel van de Smaragden Boeddha) in Bangkok in 1475. Nu is er een replica van jade gehuisvest in de tempel, geschonken door de Thaise koning in 1995 ter gelegenheid van de 600ste verjaardag van de tempel.

Op het vrij grote terrein is veel te zien tijdens een bezoek. Het meest opvallend is de enorme chedi die het gebied domineert. De basis van de chedi heeft vijf olifantsculpturen aan de zuidkant en alle vier de zijden hebben grote trappen die worden geflankeerd door naga (slangen), waardoor de structuur een mythisch gevoel krijgt. Bovenaan de trappen zijn er kleine nissen met Boeddha-afbeeldingen. In de nis aan de oostkant bevindt zich de replica van de Emerald Buddha.

Op het tempelterrein vind je ook twee viharns (heiligdommen of gebedshallen), waarvan de grootste een prachtig staand Boeddhabeeld bevat dat bekend staat als Phra Chao Attarot. Naast de belangrijkste viharn en de chedi, bevat het tempelterrein een kleiner gebouw waar je een liggende Boeddha vindt en een ander gebouw met de stadspilaar (Sao Inthakin), waarvan de lokale bevolking denkt dat het de stad beschermt.

Bezoekers kunnen overwegen om deel te nemen aan de zogenaamde monnik-chats. Dagelijks tussen 09.00 en 18.00 uur is er gelegenheid om monniken vragen te stellen. Meestal zijn het jonge monniken die hun Engels willen oefenen en je leert meer over de Thaise cultuur en het boeddhisme. Echt een unieke ervaring!

Vanaf het vallen van de avond wordt de oude chedi van de tempel verlicht, wat hem bijzonder nostalgisch maakt.

Wat Chedi Luang
Wat Chedi Luang

Wat Chiang Man

De Wat Chiang Man is de oudste tempel van Chiang Mai – gebouwd in 1297 door koning Mangrai nadat hij zijn verblijf vanuit Lamphun hierheen verhuisde. Het tempelcomplex is bijzonder populair vanwege de twee legendarische Boeddhabeeldjes die hier te zien zijn: ten eerste de enige 10 cm kristallen Boeddha, die door Mangrai werd buitgemaakt tijdens de verovering van Haripunchai, en het iets grotere Phra Sila-beeld. Dit zeer gerespecteerde beeld zou de kracht hebben om regen te brengen en speelt daarom een ​​belangrijke rol tijdens het Songkran-festival dat in april aan het einde van het droge seizoen wordt gehouden.

De Chedi Chang Lom is het oudste gebouw in het tempelcomplex en wordt ook wel de Elephant Chedi genoemd. Hij kreeg zijn bijnaam – niet verassend – vanwege de 15 levensgrote olifanten die de tempel op hun schouders lijken te dragen. Een buitengewoon indrukwekkend beeld.

De Ubosot is misschien niet het grootste gebouw in de tempel, maar het is wel het heiligste, Hier voeren de monniken hun tempelwijdingen en belijdenissen uit volgens religieuze regels. Voor de Ubosot staat een gedenksteen die ons informatie geeft over de exacte tijd van de stichting van Chiang Mai: het was 12 april 1296 – om 4 uur ’s nachts. De stèle vertelt ons ook dat het koning Mangrai was die opdracht tot de bouw gaf; de oorsprong is dus zonder twijfel bewezen.

De Ho Trai, de bibliotheek van de tempel, is een eenvoudig gebouw dat volledig van hout is gemaakt. Het bevat talrijke belangrijke boeddhistische geschriften, voornamelijk over de Lan Na-periode, die van hieruit in het verleden zijn triomftocht over het Noorden van Thailand zou voortzetten. Ho Trai-structuren in Noord-Thailand zijn te vinden in veel verschillende architectonische stijlen en maten.

Het imposante tempelcomplex met de gouden toren, gelegen in het midden van de oude stad, is tegenwoordig een klassieke bestemming voor bijna elke bezoeker van Chiang Mai.

Wat Chiang Man
Wat Chiang Man

Wat Pha Lat

Wat Phra That Doi Suthep is de meeste bekende en bezochte tempel in Chiang Mai. Maar niet veel mensen kennen een andere prachtige tempel, een paar kilometer verderop, die veel minder druk is en meestal alleen door de lokale bevolking wordt bezocht. Welkom bij Wat Pha Lat (of Wat Palad), de geheime jungletempel!

Deze verborgen schat wordt vaak ‘Het klooster van de glooiende rotsen’ genoemd en heeft het allemaal: een antieke viharn (schrijnzaal), een serene sfeer, een adembenemend uitzicht over Chiang Mai en een beekje dat door de tuin van de tempel loopt. Deze tempel is gebouwd tijdens het bewind van koning Kuena (1355-1385). Naast de bouw van de Doi Suthep-tempel gaf hij ook opdracht deze te bouwen.

In 1934 werd Wat Pha Lat gerestaureerd door een rijke Birmese houtverkoper. De oorspronkelijke tempel was verdwenen, alleen dak en muren stonden nog overeind. De nieuwe tempelgebouwen kwamen aan de andere kant van de waterval, niet ver van de weg naar Doi Suthep. Als je midden op de brug over de beek staat, kun je de oude tempel en de nieuwe zien. Fascinerende en contrasterende beelden van oud en nieuw.

Bij Wat Pha Lat is de Birmese invloed in de architectuur vooral te zien bij de hoofdtempel. Aan de ene kant van het dak staat een tekening van een pauw, die symbool staat voor het Birmese volk, de andere kant toont een tekening van een konijn, het geboortejaar van de monnik die de leiding had over de tempel in die tijd. Het terrein wordt bewoond door Birmese en Thaise monniken.

Een gigantische Singh (leeuwen) bewaakt de chedi en de ingang van de tempels, die de typische Thaise tempelarchitectuur vertegenwoordigen. Het is erg indrukwekkend. De tempel ligt bij een kleine waterval, genesteld in de heuvels, omgeven door rotsen en prachtige bomen. Veel Boeddhabeelden bevinden zich in en rond de rotsen. Bij Wat Pha Lat krijg je een gevoel van rust, met de schaduw van de bomen, het geluid van de rivier en het prachtige uitzicht op de beek.

In deze tempel zie je overal Boeddhabeelden en ook afbeeldingen van de witte olifant. Je kunt ook een pad (Monks trail) vinden dat door monniken wordt gebruikt om naar de stad Chiang Mai te lopen. Dit pad gaat verder door naar Doi Suthep, ongeveer een uur lopen, waarvan de meeste tijd langs de beek.

Thailand is een land waar tempels heel belangrijk zijn voor de mensen. Ze hebben een plaats nodig om af en toe een stap terug te doen en tot rust te komen. Wat Pha Lat is zeker zo’n plek. Gelegen in de weelderige groene jungle vind je een juweeltje van een meditatieplaats. Niet chic, niet vol toeristen en hier geen glitter en glamour.

Wat Phra That Doi Suthep

Een reis naar Chiang Mai is niet compleet zonder een bezoek aan Wat Phra That Doi Suthep, een tempel op de Suthep-berg met een glinsterende gouden chedi (stoepa). Volgens de legende droeg een olifant in 1371 drie dagen lang een belangrijk relikwie (vermoedelijk een schouderbeen van Boeddha) de berg op voordat hij instortte. Het uitgeputte lichaam markeerde de plek waar deze boeddhistische tempel zou worden gebouwd. In zijn glorie is het een van de meest sierlijke en indrukwekkende religieuze heiligdommen in Thailand en biedt het uitzicht over de stad en omliggende heuvels.

Alle legendes en mystiek terzijde, de tempel is een geweldig voorbeeld van de grootsheid en kracht van het Lanna-rijk. Meer dan 300 treden leiden naar het tempelterrein, op een trap die wordt begrensd door de langste naga-balustrade in Thailand. Naga’s zijn heilige waterslangen die geluk brengen en de aarde en de lucht overbruggen. Boeddhistische pelgrims gebruiken de klim om te mediteren. Vind je een klim geen succes, dan is er altijd nog de kabelbaan.

Eenmaal op de top aangekomen, is er veel te zien. De 24 meter hoge gouden Chedi domineert het gebied. In de 16e eeuw werden ceremoniële parasols aan de vier hoeken van de Chedi toegevoegd en pelgrims maken zich verdienstelijk door deze te beplakken met bladgoud. Aan de achterkant van de tempel biedt een lange promenade een spectaculair uitzicht over Chiang Mai en de Ping-rivier. Neem uw camera mee om dit onvergetelijke uitzicht vast te leggen.

Verspreid over de tempel staan verschillende beelden die alles weergeven: van de legendarische witte olifant op wiens graf de tempel werd opgericht tot de diverse goden en Boeddha’s van de Thaise religie. Je zult een bijzonder interessante weergave van de Boeddha vinden onder de wijdverspreide takken van een Bohdi-boom, bekend als de ‘Boom van Verlichting‘. Een ander hoogtepunt van Wat Phra That Doi Suthep is de set rakhang (tempelklokken), die door de vrome boeddhisten wordt aangeraakt om geluk te brengen.

Maak een wandeling door de tempel en bekijk de indrukwekkende muurschilderingen. Zoals bij de meeste tempels beelden de muurschilderingen gebeurtenissen uit het leven en de leer van Boeddha uit. Wil je meer weten over de betekenissen en praktijken van het boeddhisme, breng dan een bezoek aan het International Buddhism Center. Hier vindt u monniken die graag uw vragen beantwoorden.

Doi Suthep
Uitzicht over Chiang Mai

Wat Phra Singh

Wat Phra Singh is de op één na meest vereerde tempel in de hele stad Chiang Mai. De tempel werd oorspronkelijk in 1345 gebouwd door koning Pha Yu, de vijfde koning van de Mangrai-dynastie. Echter, van 1578 tot 1774 heersten de Birmezen over Lanna en in deze periode werd de tempel verlaten en kwam al snel in ernstig verval. Pas toen Kawila in 1782 de troon besteeg als koning van Chiang Mai, werd de tempel hersteld. Het hele complex werd in 1920 gerenoveerd.

Wat Phra Singh is een schitterend voorbeeld van traditionele Lanna-architectuur in Chiang Mai en dankt zijn naam aan het gerespecteerde Leeuwen Boeddha-standbeeld dat zich bevindt in de viharn (gebedsruimte) aan de achterkant van het kloostercomplex. De muren van het klooster zijn rijkelijk versierd met gepleisterde engelen, ingewikkelde glasmozaïeken, gouden patronen en muurschilderingen van Thaise legendes.

Het terrein bevat ook een elegante bibliotheek (haw trai) en een imposante achthoekige stoepa (chedi), gebouwd in 1345; dit is het belangrijkste boeddhistische gebouw. Het tempelterrein is goed onderhouden en heeft koffiekraampjes, verspreid over de indrukwekkende paviljoens. Geniet van de serene sfeer in de tuinen en rond de kapellen van dit historische complex. Ga in gesprek met enkele van de 700 monniken, die graag hun Engels willen oefenen. Ze nemen af en toe deel aan activiteiten met kinderen en leden van de gemeenschap.

Gelegen binnen de oude stadsmuur, aan de westkant van Ratchadamnoen Road, nodigen de kenmerkende Lanna-stijl daken van de tempel en de glinsterende viharn (gebeds- en ontmoetingsruimte) bezoekers uit. Het ommuurde tempelcomplex is het hele jaar door druk met bezoekers en aanbidders, en is meestal vol tijdens het Thaise nieuwjaarsfestival (Songkran) half april. Het hele complex is de belichaming van de Lanna-architectuur, waardoor het een van de beste tempels is die je kunt bezoeken in Chiang Mai.

Wat Sri Suphan

Als je begint te denken dat alle tempels van Thailand er hetzelfde uitzien, wacht dan tot je Wat Sri Suphan hebt gezien. Deze centrale tempel in Chiang Mai onderscheidt zich echt van de rest met zijn glanzende laag zilververf die helder glinstert in het zonlicht. De uiteinden van de stoepa’s zijn van massief zilver en hebben ‘s nachts een neonlichtscherm dat de tempel in meerdere kleuren verandert – inderdaad een verbluffend gezicht.

Het tempelcomplex dateert eigenlijk uit de 16e eeuw, hoewel het belangrijkste zilveren gebouw veel nieuwer is, met extra zalen en monnikengebouwen in de buurt. Er is ook een zilverwerkschool gevestigd, die helpt de tradities door te geven die hebben geleid tot de oprichting van de tempels.

Wat Sri Suphan staat ook bekend als de ‘Zilveren Tempel’ vanwege zijn indrukwekkende handgemaakte zilveren versiering. De tempel is volledig bedekt met zilver, van de muren tot het dak en toont een aantal gedetailleerde zilveren gravures van boeddhistische legendes. Zelfs de beelden van Boeddha zijn bedekt met zilver. Wat Sri Suphan werd oorspronkelijk rond 1500 gebouwd en diende als de belangrijkste tempel voor een zilversmedendorp.

Terwijl in de loop van de jaren delen van de tempel met zilver uit het plaatselijke dorp werden gerepareerd, begon het proces om de tempel volledig met zilver te bedekken pas in 2008. De binnenkant van de tempel is nog interessanter met zilveren versieringen, spiegels en felle kleuren die met elkaar zijn vermengd. Vanwege oude boeddhistische regels mogen vrouwen de tempel niet in.

Het gebied rond Wat Sri Suphan heeft veel kleine zilverateliers en je kunt echte kunstenaars aan het werk zien op het terrein van de tempel. Je kunt bij deze kunstenaars ook zilverwerken kopen of laten maken. Op dinsdag-, donderdag- en zaterdagavond houdt de tempel een monnikenpraatje waar bezoekers vragen kunnen stellen over het boeddhisme en kunnen mediteren met de monniken. De monnik-chats zijn van 17.30 tot 19.00 uur en daarna tot 21.00 uur is er een groepsgesprek en meditatie voor iedereen. De monnik-chats zijn gratis, maar donaties zijn welkom.

Wat Sri Suphan 2
Wat Sri Suphan

Wat Umong

Net buiten het stadscentrum van Chiang Mai, op de heuvels van Doi Suthep, ligt het tempelcomplex Wat Umong Suan Phutthatham. Het ongeveer 700 jaar oude complex bleef lange tijd ongebruikt totdat er halverwege de 20e eeuw monniken gingen wonen. Er zijn talloze tunnels onder de chedi in Singalese stijl, die prachtige boeddhistische afbeeldingen bevatten. De tempel ligt erg idyllisch te midden van de vredige natuur. U kunt meervallen, eenden en schildpadden voeren op het kleine natuurlijke meer.

Het hele gebied van Wat Umong beslaat een oppervlakte van bijna 60.000 m² – een groot deel bestaat uit bossen. Naast de grote chedi en de pagode, heeft het tempelcomplex een paar verrassingen in petto: bijvoorbeeld een verzameling Boeddha-overblijfselen van oude, vervallen beelden van andere tempels. Boeddha-hoofden en andere relikwieën zijn bizar verdeeld in een kleine tuin en zijn nu gedeeltelijk begroeid met mos en varens. Een mystiek gezicht en daarom misschien al een bezoek waard.

Wat Umong heeft ook een replica van de beroemde Ashoke-pilaar in Vaishali, India. Het wordt ‘bewaakt’ door vier stenen leeuwen en is een van de weinige in zijn soort die in Thailand te vinden is. Al met al valt er veel te ontdekken in het tempelcomplex, zonder je tussen massa’s toeristen te hoeven bewegen. Wat Umong is erin geslaagd veel van zijn originele en natuurlijke charme te behouden. Geen wonder dat veel bezoekers zich geïnspireerd voelen om hier de kunst van meditatie te leren.

Interesse om Chiang Mai zelf te bezoeken? Tijdens onderstaande individuele rondreizen brengt u een bezoek aan deze veelzijdige stad en zijn omgeving.

Rondreis Essentieel Thailand met Phuket – 15 dagen

Boutique Rondreis Thailand – 17 dagen

Culinaire Reis Thailand – 16 dagen

Kooklessen

Ben jij een fan van de Thaise keuken? Niet alleen op vakantie, maar ook thuis? Neem dan hier niet alleen geweldige vakantieherinneringen mee, maar ook belangrijke informatie om thuis te genieten van de Thaise keuken. Voordat je begint, bezoek je de lokale markt, slenter je door de steegjes en koop je alle ingrediënten vers. Hier krijg je eerste indrukken en informatie over het gebruikte voedsel.

Je leert niet alleen hoe je traditionele ‘Lanna Style’ gerechten moet bereiden, je leert ook hoe je de belangrijke kruiden moet gebruiken. Maar liefst 27 veelgebruikte kruiden geven de lokale keuken zijn typische en bijzondere smaak. Het hoogtepunt is natuurlijk het gezamenlijk eten van de verschillende bereide lekkernijen.

Leren koken op een van de beste Thaise kookscholen in Chiang Mai is een buitengewoon populaire bezigheid. Deze activiteit voor alle weersomstandigheden lijkt een overgangsrite te zijn voor iedereen die deze noordelijke stad bezoekt en het aantal scholen is indrukwekkend. Afhankelijk van je vaardigheidsniveau, de hoeveelheid beschikbare tijd en of je een markt- of boerderijbezoek wilt toevoegen, is er zeker een kookles in Chiang Mai om aan je specifieke behoeften te voldoen. Er zijn nu zelfs tal van vegetarische en veganistische kooklessen beschikbaar.

Eet smakelijk!

Bergstamdorpen bij Chiang Mai

De bergstamdorpen (Hill tribes) bij Chiang Mai geven een unieke en fascinerende kijk op een eenvoudiger manier van leven. De heuvels en bergen rond het noordelijke deel van Thailand herbergen veel kleine dorpjes, vaak met minder dan 20 huishoudens en zo afgelegen dat ze op veel kaarten nauwelijks te vinden zijn. Deze dorpen herbergen een aantal verschillende etnische minderheden, elk met hun eigen unieke geschiedenis en cultuur, hoewel ze allemaal bekend staan om hun vriendelijkheid.

Bezoeken aan bergstammen bij Chiang Mai zijn erg populaire toeristische attracties, maar het is belangrijk om te onthouden dat het nog steeds mensen zijn, geen dieren in een dierentuin. Je haalt oneindig veel meer uit een bezoek aan een van deze dorpen als je de tijd neemt om met de mensen daar te praten, in plaats van alleen maar foto’s te maken of een souvenir te kopen.

Hill tribe
Akha

Akha-stam

De Akha staan bekend als de etnische minderheid die nog steeds het meest vasthoudt aan hun oude gebruiken. Dit is ook een van de redenen waarom ze tot de armste etnische minderheden behoren. Ze weigeren moderne gereedschappen te gebruiken en leven van veranderende landbouw. Ze verbouwen afwisselend rijst, mais, paprika’s, bonen en andere groenten, maar de opbrengsten zijn zelden genoeg om in hun eigen behoeften te voorzien.

Ze zijn vooral bekend om hun kleurrijke klederdracht, waar ze erg trots op zijn en ook graag presenteren. Tegenwoordig zijn er iets minder dan 50.000 Akha in Thailand Ze zijn te vinden in 300 dorpen, voornamelijk in de provincies Chiang Rai, Chiang Mai, Lampang, Tak, Kamphaeng Phet en Phrae. Ze bouwen hun dorpen het liefst op hoogtes boven de 1000 meter.

Een groot probleem in veel Akha-dorpen was (en dat is nog steeds gedeeltelijk zo) de teelt van opiumpapavers. De Akha verkopen de opium niet om in hun levensonderhoud te voorzien, maar gebruiken het spul zelf. Een probleem dat koning Bhumibol ook erkende: hij liet een koninklijk project ontwikkelen waarmee de Akha alternatieven voor de opiumteelt kregen aangeboden.

Hmong-stam

De geschiedenis van de Hmong is een mysterie, hoewel ze waarschijnlijk afkomstig zijn uit Tibet. Ze zijn een zeer onafhankelijk volk en zijn vrij wijd verspreid over Azië. Ze kwamen rond het einde van de 19e eeuw naar Thailand, waar de twee belangrijkste subgroepen de Black Hmong en de White Hmong zijn.

Je kunt de twee van elkaar onderscheiden door hun traditionele kleding, waarbij de Black Hmong-vrouwen de voorkeur geven aan donkerblauwe en witte knielange rokken. De White Hmong-vrouwen dragen een lange, wijde donkerblauwe broek en een jas met lange mouwen en geborduurde kragen. Mannen in beide groepen dragen zwarte of donkerblauwe kraagloze jassen met mooie fronten. Met dorpen op Doi Pui en Doi Suthep, direct bij Chiang Mai, is dit de stam waar de meeste bezoekers bekend mee zijn.

Na de Karen zijn de Hmong op één na grootste groep onder de bergstammen en vormen ze bijna 20% van deze bergstam bevolking. Een specialiteit van de Hmong, die in China overigens Miao heten, is het vervaardigen van fraai geweven en geverfde kleding, hemden en sjaals. De dorpelingen hebben inkomsten uit de verkoop van landbouwproducten en tribale souvenirs aan bezoekers. De Hmong zijn streng gelovige animisten en sjamanen.

Lahu-bergstam

De Lahu-bergstam woonde oorspronkelijk op het Tibetaanse plateau en migreerde geleidelijk naar Yunnan (Zuid-China). Ze begonnen waarschijnlijk in de jaren 1870 of 1880 naar Noord-Thailand te verhuizen onder druk van de Chinese overheersing. Ze richtten in de bergen dorpen op met huizen gebouwd op hoge palen met bamboewanden, houten vloeren en rieten daken. De Lahu-populatie wordt geschat op 60.000 en bestaat uit vijf subgroepen.

De Lahu-bergstam is een sterke onafhankelijke en zeer diverse etnische groep. De Lahu bevinden zich voornamelijk in de provincies Chiang Mai en Chiang Rai, maar zijn ook in aanzienlijke aantallen te vinden in de provincie Tak. Hun nederzettingen zijn meestal afgelegen van wegen en steden vanwege hun sterke inzet voor het behoud van de Lahu-manier van leven.

De vrouwen hebben de reputatie bedreven te zijn in weven en borduren, terwijl zowel de mannen als vrouwen de beste manden van Thailand produceren. De mannen maken verder kruisbogen, muziekinstrumenten en andere items van hout, bamboe en rotan. Het zijn ook uitstekende jagers en in het droge seizoen verblijven de mannen vaak meerdere dagen in de bossen.

De landbouw was van oudsher gericht op de verbouw van groenten, rijst en mais voor eigen consumptie, maar de teelt van opiumpapavers werd gezien als een kans om hun economische omstandigheden te verbeteren. Door wettelijke beperkingen en de introductie van alternatieve gewassen, is de teelt van opium de afgelopen decennia sterk verminderd.

De Lahu geloven in de opperste geest die superieur is aan de andere geesten. Verwantschap en stam spelen geen grote rol in hun samenleving en de beslissende macht blijft meestal bij het dorpshoofd of de dorpoudsten. Besluiten over het dorp zijn gericht op het bereiken van een algemene overeenstemming. Het is vrij gebruikelijk dat Lahu-mensen tussen dorpen verhuizen, omdat ze elkaar binnen de stam als broeders en zusters beschouwen.

Elephant Discovery Camp

Je zult deze ervaring niet snel vergeten! Vandaag ben je mede verantwoordelijk voor de verzorging van olifanten. Breng een hele dag door met de dikhuiden en neem deel aan het dagelijkse leven. Je krijgt belangrijke informatie over de aard en gezondheid van de dieren en leert enkele commando’s die nodig en nuttig zijn voor de verzorging. Ze voeren, ze te drinken geven, met ze spelen en als hoogtepunt gezamenlijk baden in de rivier. Natuurlijk staat de verzorger (Mahout) u terzijde met hulp en advies, zodat u zich altijd veilig kunt voelen.

Het concept van dit reservaat is uniek. Dieren van alle leeftijden leven hier in volle vrijheid, dus geen olifanten die aan kettingen vastzitten, gedwongen worden kunstjes te vertonen of met stokken en haken worden geslagen. Het welzijn van de dieren staat hier voorop. Een ander leuk feit is dat ze de olifanten iedere ochtend in de jungle moeten zoeken omdat ze zich ’s nachts vrij mogen bewegen. Het speelse karakter van de dieren betovert alle deelnemers.

Als je dierenliefhebber bent en wilt genieten van olifanten die nog liefdevol worden verzorgd, dan is een bezoek aan het Elephant Discovery Camp een goede keuze. LAZOA Travel sluit zich hier volledig bij aan!

Elephant Discovery Camp
Elephant Discovery Camp

Winkelen in Chiang Mai

Winkelen in Chiang Mai is een populaire bezigheid en zeker een aparte vermelding waard. Er zijn veel geweldige winkelmogelijkheden. De meest voor de hand liggende plaats voor toeristen is de beroemde nachtbazaar, gelegen in het centrum van de stad. Verschillende hotels hebben bijna directe toegang tot de ‘Night Bazaar’ en andere hotels bieden een shuttlebus naar deze markt aan. De markt gaat elke avond rond 19.00 uur open. Hier kunt u tegen leuke prijsjes souvenirs, kleding en kruiden kopen, maar eigenlijk bijna alles wat u zich kunt voorstellen.

Ook een goede tip is de zondagsmarkt, die op zondagmiddag om 16.00 uur opengaat en laat in de avond eindigt. De markt begint bij de Thapae-poort en loopt door naar de oude stad langs de Rajdummern Road. Een soortgelijke markt vindt elke zaterdag plaats bij de poort van Chiang Mai, maar de selectie van de te koop aangeboden goederen varieert van zaterdag tot zondag.

Er zijn ook verschillende winkelcentra in Chiang Mai. Daartoe behoort Central Airport Plaza (of simpelweg Chiang Mai Plaza). Dit winkelcentrum met zes verdiepingen is misschien wel de beste winkelplek van de stad. Hier worden uitsluitend originele goederen en merken verkocht, maar wel tegen Thaise prijzen. Er zijn ook restaurants en een bioscoop.

Een schitterend winkelcentrum (geopend in 2013) is Promenada Resort Mall. Het combineert modern resort-style shoppen in de openlucht met een airconditioned winkelcentrum. Weelderige tropische tuinen met terrasjes en entertainment en van binnen een moderne eigentijdse uitstraling. Het aanbod van Promenada behoort tot de meest veelzijdige en mondaine van Azië. Naast de vele winkels en restaurants bevat het winkelcentrum een zalencentrum, bioscoop en een ijsbaan.

Een ander leuk gebied om te winkelen is Nimmenhaemin Road, gelegen in het noordwesten van de stad. Dit doet enigszins denken aan een gewone winkelstraat. Veel schattige kleine winkeltjes met woonaccessoires, mode, kunst en nog veel meer.

Shop till you drop!

Beste tijd om Chiang Mai te bezoeken

De beste tijd om het hoger gelegen Chiang Mai te bezoeken is in het ‘koele’ seizoen tussen november en februari, wanneer het regenseizoen voorbij is. Het is dan genieten van comfortabele temperaturen en een heldere hemel. Overdag worden temperaturen bereikt van rond de 25° C en de nachten zijn heerlijk koel. Het zonnige, milde en relatief droge weer zorgen er wel voor dat de toeristenpakketten en vliegtickets in deze periode het duurst zijn.

Als je blij bent met af en toe een regenbui, is oktober een uitstekende maand om te reizen, wanneer Chiang Mai wordt omgeven door weelderig groen. Juni t/m september zijn de moessonmaanden. Geen langdurige regenval, maar één of twee hevige hoosbuien per dag. Ook een prima tijd om te reizen en de prijzen zijn in die periode veel aantrekkelijker.

Overigens is Chiang Mai het hele jaar door te bezoeken.

Interesse om Chiang Mai zelf te bezoeken? Tijdens onderstaande individuele rondreizen brengt u een bezoek aan deze veelzijdige stad en zijn omgeving.

Rondreis Essentieel Thailand met Phuket – 15 dagen

Boutique Rondreis Thailand – 17 dagen

Culinaire Reis Thailand – 16 dagen